La Federal Reserve (FED): cos’è? Come funziona?

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Nel novembre del 1910,  sei uomini si incontrarono al Jekyll Island Club al largo delle coste della Georgia per discutere segretamente le loro preoccupazioni sul sistema bancario negli Stati Uniti. Come molti americani all’epoca, erano preoccupati per il potenziale della crisi finanziaria al quale stavano andando incontro e che aveva interrotto periodicamente l’attività economica nel corso del secolo precedente – e solo tre anni prima durante il panico bancario (ossia una situazione in cui si ha una improvvisa e generale richiesta di conversione dei depositi) del 1907.

Questi uomini credevano anche che gli accordi presi in precedenza fossero antiquati ed ostacolassero notevolmente il progresso economico e finanziario della nazione: le banche degli Stati Uniti, per iniziare, non potevano operare all’estero. Per affrontare queste (ed altre) preoccupazioni, il gruppo scrisse dunque un piano per riformare opportunamente il sistema bancario della nazione. Il loro piano, alla fine, è diventato la base per il sistema della Federal Reserve.

Tre anni dopo quell’incontro clandestino – il 23 dicembre 1913 – il presidente Woodrow Wilson firmò la legge sulla Federal Reserve e nacque il Federal Reserve System. Oggi, la Federal Reserve è una banca centrale e stabilisce la politica monetaria, supervisiona e regola le istituzioni bancarie, mantiene la stabilità del sistema finanziario della nazione e fornisce servizi finanziari alle istituzioni depositarie, al governo degli Stati Uniti e alle istituzioni ufficiali straniere.

Da cosa è nata nel dettaglio la Federal Reserve?

Gli Stati Uniti avevano una situazione economica e finanziaria considerevolmente più instabili prima della creazione della Federal Reserve. I panici bancari e  soprattutto un alto tasso di fallimenti bancari hanno reso l’economia degli Stati Uniti un luogo molto più rischioso per gli investitori internazionali e nazionali al fine di poter collocare il proprio capitale. La mancanza di credito affidabile ha dunque arrestato la crescita in molti settori, tra cui l’agricoltura e l’industria.

Fu dunque J.P. Morgan che costrinse il governo ad agire sui piani della banca centrale che aveva esaminato a lungo e nella durata di quasi un secolo. Durante il panico bancario del 1907, Wall Street si rivolse a J.P. Morgan per affidargli la guida del paese attraverso la crisi che stava minacciando di spingere l’economia oltre il limite e rischiando di degenerare poi in depressione. Morgan fu in grado di convocare tutte le personalità più importanti del settore nella sua villa e comandare a tutti i loro capitali di inondare il sistema, facendo così riemergere le banche che, a loro volta, contribuirono a far riemergere le imprese fino a quando il panico passò.

Il fatto che il governo fosse debitore della sua sopravvivenza economica a un banchiere privato costrinse la legislazione necessaria a creare una banca centrale e la Federal Reserve.

Negli anni tra il 1907 e il 1913, i migliori banchieri e funzionari governativi negli Stati Uniti formarono la National Monetary Commission e si diressero in Europa per vedere come veniva gestita lì la banca centrale. Ne tornarono con impressioni decisamente favorevoli del sistema britannico e tedesco, usandoli quindi come base e aggiungendo poi alcuni miglioramenti ricavati dalle indagini in altri paesi.

La Federal Reserve ha ricevuto il potere sull’offerta di moneta e poi, per estensione, sull’economia. Sebbene molte forze interne al pubblico ed al governo chiedessero una banca centrale che stampasse denaro su richiesta, il presidente Wilson fu influenzato dalle argomentazioni di Wall Street contro un sistema che avrebbe causato un’inflazione dilagante. Quindi il governo creò formalmente la Federal Reserve, ma il controllo non era affatto affidato a quest’ultimo.

Il governo presto si trovò a rimpiangere la libertà che aveva concesso alla Federal Reserve durante la depressione economica del 1929 e rifiutò di prevenire la Grande Depressione che seguì in realtà poco tempo dopo. Ancora ai nostri giorni si discute animatamente sulla questione, se la Fed avesse potuto fermare la depressione, ma non c’è dubbio che avrebbe potuto fare di più per ammorbidirla ed abbreviarla in un certo senso, fornendo tassi di interesse più bassi per consentire agli agricoltori di continuare a piantare e alle imprese di continuare a produrre.

Gli alti tassi di interesse potrebbero persino essere stati responsabili dei campi non coltivati trasformati letteralmente in ceneriere, per la penuria di raccolto di quegli anni. Limitando l’offerta di moneta in un brutto momento, la Fed ha reso difficile la vita di molte persone e aziende che altrimenti sarebbero sopravvissute senza problemi.

Ma facciamo attenzione: fu la seconda guerra mondiale, non la Federal Reserve, a risollevare l’economia dalla Depressione del ’29. La guerra ha anche beneficiato la Federal Reserve espandendo il suo potere e la quantità di capitale che è stata richiamata a controllare per gli alleati. Dopo la guerra, la Fed è stata in grado di cancellare alcuni dei brutti ricordi della depressione mantenendo bassi i tassi d’interesse mentre l’economia degli Stati Uniti è fortunatamente corsa al rialzo ininterrottamente fino agli anni ’60.

Che cos’è la Federal Reserve oggi?

Il Federal Reserve System è la banca centrale degli Stati Uniti. È composto da tre entità chiave, tra cui un Board of Governors, 12 Federal Reserve Banks e il Federal Open Market Committee.

Board of Governors: di cosa parliamo?

Il Board of Governors – letteralmente Consiglio dei Governatori –  della Federal Reserve è un’agenzia governativa centrale indipendente situata a Washington, D.C.

Il presidente degli Stati Uniti nomina i sette membri del Consiglio, che sono poi confermati dal Senato degli Stati Uniti. Il termine completo per ogni membro del Consiglio è di 14 anni; i membri che hanno scontato un mandato a tempo pieno non possono essere rinominati. Il presidente nomina inoltre due membri del consiglio di amministrazione come presidente e vicepresidente del consiglio di amministrazione. Ognuno di loro ha una durata di quattro anni e può essere rinominato nella posizione. I precedenti membri del consiglio di amministrazione includono Jerome Powell (nominato dal presidente Trump il 2 novembre 2017), Janet Yellen, Ben Bernanke e Alan Greenspan – il primo (ed unico) uomo a essere stata nominato per cinque mandati consecutivi come presidente della Fed.

Le 12 Federal Reserve Banks

Le 12 banche della Federal Reserve fungono un po’ come delle appendivi operative del Federal Reserve System. Prendono il nome dalle città dove sono ubicate le loro sedi: AtlantaMinneapolisRichmond,  ChicagoBostonDallas, Kansas City, New YorkClevelandFiladelfiaSan Francisco e St. Louis. Ogni banca serve un distretto specifico.

Queste banche inoltre operano in maniera indipendente, ma sotto la supervisione del Board of Governors. Ciascuna delle 12 banche è costituita separatamente e ha un consiglio di amministrazione composto da nove membri. Ogni presidente di banca contribuisce alla discussione sulla politica monetaria prestando servizio nel Comitato federale del mercato aperto.

Le banche di riserva svolgono le funzioni principali della Federal Reserve:

  • Supervisionare ed esaminare le banche membro dello stato.
  • Prestito agli istituti di deposito per garantire liquidità nel sistema finanziario.
  • Fornire servizi finanziari chiave e servire da banca per il Tesoro degli Stati Uniti.
  • Esaminando alcune istituzioni finanziarie per garantire e far rispettare la tutela dei consumatori e leggi sul prestito equo.

Le Banche di riserva sono considerate in un certo senso quasi-governative – o “legalmente private ma funzionalmente pubbliche” – perché sono “possedute” da banche commerciali nella loro regione (ad esempio, banche che detengono titoli nella loro Federal Reserve Bank), ma servono obiettivi pubblici.

Una distinzione particolarmente importante da fare è che, mentre queste banche aderenti sono considerate “proprietarie” della Fed, non hanno molti dei soliti diritti degli azionisti. Ad esempio, le banche membri della Federal Reserve System sono tenute sì a detenere il 6% del loro capitale in azioni della loro Reserve Bank ma, per legge, il loro rendimento su questo investimento è fissato al 6%.

Circa il 34% delle banche commerciali negli Stati Uniti sono membri del Federal Reserve System. Tutte le banche noleggiate a livello nazionale devono essere membri e le banche statali possono scegliere di farlo.

Federal Open Market Committee: cos’è?

Il Sistema include anche il Federal Open Market Committee, meglio conosciuto come FOMC. Questo è il settore politico della Federal Reserve. Generalmente, il presidente del Consiglio è anche selezionato per fungere da presidente del FOMC. I membri votanti del FOMC sono i sette membri del Board of Governors, il presidente della Federal Reserve Bank di New York e i presidenti di altre quattro Reserve Bank che servono per un anno a rotazione.

Tutti i presidenti della Reserve Bank partecipano alle discussioni sulla politica FOMC, indipendentemente dal fatto che siano membri votanti. Il FOMC è la parte della Fed che prende le decisioni importanti sui tassi di interesse e altre politiche monetarie – motivo per cui ricevono la massima attenzione dai media.